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1. L’Étranger (Albert Camus)

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This 1942 novel by Albert Camus is a great classic. It tells the story of a French Algerian man named Meursault living in North Africa. After his mother dies, he attends her funeral but does not feel grief or sadness and a few days later he is sentenced to die and sent to jail because he killed an Arab man involved in a dispute with one of his friends. The book is divided in two: before and after the murder. Camus explained that: “’In our society, any man who does not weep at his mother’s funeral runs the risk of being sentenced to death.’ I only meant that the hero of my book is condemned because he does not play the game.”  Alienation and existentialism are two themes explored in this novel.

2. Voyage au bout de la nuit (Louis-Ferdinand Céline)

~ Voyage au bout de la nuit ~ de Louis-Ferdinand Céline ~ @folio_livres ~ "Qu'on n'en parle plus". Ce sont les derniers mots de ce roman ; je les fais miens bien volontiers pour parler de ce monument de la littérature française ! 😥 Que ma lecture fut laborieuse… Nous suivons les déambulations de Ferdinand : dans la guerre, dans ses amours, aux colonies africaines, aux États-Unis, en tant que médecin en région parisienne et pour finir dans un asile de fous. Vous vous demandez comment ces vies ne peuvent en faire qu'une seule ? Moi aussi. J'ai eu du mal à raccrocher les wagons à de nombreuses reprises ; je lisais avec fluidité plusieurs pages et puis pof ! je perdais le fil. Ça blablate quand même beaucoup pour ne pas dire grand-chose, avec de grands discours ponctués de points de suspension. Pourquoi je suis allée jusqu'au bout ? Déjà parce que je veux le lire depuis longtemps, sans avoir osé jusque là (monument littéraire "intellectuel" + personnage de l'auteur). Ensuite parce que tout de même, j'ai lu pas mal de passages avec plaisir, au milieu de tous les autres inaudibles, donc ça me relançait ! Bref, je l'ai fini. "Qu'on n'en parle plus", j'ai déjà d'autres lectures en ligne de mire 😉 En bonus, l'avancée de mon tricot, qui m'a accompagnée en parallèle de cette lecture 🤗

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Voyage au bout de la nuit was published in 1932, between the First and Second World War and was Louis-Ferdinand Céline’s first novel. It is a semi-autobiographical novel of Céline’s time in WW1, living in Africa and the United States and becoming a doctor after the war. The antihero Ferdinand Bardamu returns to France after working at the Ford Motor Company in the United States and starts his medical practice in a fictional poor suburb outside Paris. The book discusses human nature, life in general and society in a pessimistic way but with some cynical humour. The author uses a lot of ellipsis’ and hyperboles which influenced the literary writing style in France.   

3. Vendredi ou les Limbes du Pacifique ( Michel Tournier)

This 1967 novel by Michel Tournier was awarded the Grand prix du roman de l’Académie française the same year it was published. If you know and love Daniel Defoe’s novel Robinson Crusoe then you’ll probably enjoy the retelling of this story. If you don’t know the story then here it is: Crusoe is shipwrecked on a desert island and tries to control and civilize the nature on the island. An Araucanian (an indigenous inhabitant) appears and keeps Crusoe company. Crusoe decides he would rather stay on the island but Friday, the araucanian, would rather leave the island.    

4. L’Écume des jours (Boris Vian)

This is a surrealist novel written in 1947. Boris Vian was a real polymath. He was a writer, poet, musician, singer, translator, critic, actor, inventor and engineer but is mostly known now for his writing. Since L’Écume des jours is surrealist, animals talk and inanimate objects have human emotions. The main character Collin is a wealthy man who is desperate for love. He marries a woman named Chloe after meeting her at a party but during their honeymoon, she falls mysteriously ill. She is diagnosed with ‘a water lily in the lung’ (a clear example of surrealism) so she always needs to be surrounded by flowers. The symbolism of Chloe’s disease is often compared to the author’s chronic heart condition.

5. À la recherche du temps perdu (Marcel Proust)

This is not the easiest novel to read since it is very philosophical and a little bit cryptic but it is a true 20th-century classic. The novel was published between 1913 and 1927 and depicts the recollection of the aristocratic narrator’s adult experiences and childhood memories. The most famous part is the narrator’s flashback of him as a young boy, eating some madeleines (French cookies). There are a number of themes explored like: memory, separation anxiety, art, and homosexuality. It is known as one of the most famous books of the 20th century and was also recognized as the ‘modern novel’.

6. La Condition humaine (André Malraux)

La Condition humaine is a novel written in 1933 written by André Malraux. The plot mostly takes place in Shanghai, China. It is about the failed communist rebellion of 1927. The four main characters: TChen Ta Erh (an assassin), Kyoshi (“Kyo”) Gisors (the leader of the rebellion), Katow (a Russian), and Baron Clappique (a French merchant and smuggler) lived separate lives that through the book are intertwined. TChen Ta Erh becomes obsessed with death after assassinating an authority and becomes a terrorist before killing himself in a failed suicide bomb attempt. The other three characters either die or die ‘figuratively’.

7. Le Grand Meaulnes (Alain-Fournier)

This 1913 novel by Alain Fournier is his only novel since he was killed in the First World War. It is a 15-year-old boy named François Seurel who narrates the story of his friendship with Augustin Meaulnes. Meaulnes is a typical romantic, he is looking for Yvonne, a girl he meets at a costume party he stumbles upon. He becomes reckless, impulsive and acts like a hero to find this girl again. After a long period of time, the narrator and friend of Meaulnes finds Yvonne and reunited the two together. They were both in love with each other but after they marry, a few unfortunate events that end their time together.  

8. Le Deuxième Sexe (Simone de Beauvoir)

This book is not a novel but it is a must-read. Simone de Beauvoir was a political activist and feminist who fought for women’s rights. She is said to be one of the women who started the second-wave feminism. This book was written in 1949 right after the Second World War. This book describes how women have been treated throughout history. She starts with the creation of woman and goes from century to century explaining women’s subordination. When the book was published, the Vatican added it to its List of Prohibited Books. Beauvoir wrote this book to express that “a woman’s situation, still, even today prevents her from exploring the world’s basic problems.”

9. L’Oeuvre au noir (Marguerite Yourcenar)

[Avis très rapide]. « Les traités consacrés à l'aventure de l'esprit se trompaient en assignant à celle-ci des phases successives : toutes au contraire s'entremêlaient ; tout était sujet à des redites et à des répétitions infinies. La quête de l'esprit tournait en cercle. A Bâle jadis, et en bien d'autres lieux, il avait passé par là même nuit. Les mêmes vérités avaient été apprises plusieurs fois » (II, « L'abîme », p. 243). . « La formule de l'Oeuvre au noir, donnée comme titre au présent livre, désigne dans les traités alchimiques la phase de séparation et de dissolution de la substance qui était, dit-on, la part la plus difficile du Grand Oeuvre. On discute encore si cette expression s'appliquait à d'audacieuses expériences sur la matière elle-même où s'entendait symboliqueme des épreuves de l'esprit en se libérant des routines et des préjugés » (« Notes de l'auteur », p. 501 — NB : Grand Oeuvre = pierre philosophale). . « Plus je vais, plus cette folie qui consiste à refaire des livres anciens me paraît une grande sagesse. Chaque écrivain ne porte en soi qu'un certain nombre d'êtres. […] Je n'ai jamais cru […] que je pusse me rassasier d'un personnage que j'avais créé. Je n'ai pas fini de les regarder vivre. Ils me réserveront des surprises jusqu'à la fin de mes jours » (« Carnets de note de l'Oeuvre au Noir », p. 451). . — . Zénon, médecin et alchimiste du 16°s., est l'incarnation d'un esprit libre avide de connaissances sur le monde et l'humain, dans une société où ses idées passent pour subversives ou hérétiques car contrariant l'ordre établi. Au carrefour de 2 époques, le Moyen-âge et la Renaissance, ce roman s'incarne comme la démonstration d'une reconstitution littéraire et historique d'une ambiance marquée par l'émergence de nouveaux courants, la violence des guerres de religion, les troubles politiques – un terreau sur lequel les changements germent difficilement. C'est un texte brillant d'érudition et criant de vraisemblance dans sa reconstitution, et la difficulté inhérent à celui-ci dans le contenu et dans l'aspect parfois technique des questions scientifiques et théologiques abordées n'entament à aucun moment la fascination de la lecture.

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This is, unfortunately, the only other book written by a woman on this list. Marguerite Yourcenar wrote this novel in 1968 and it was automatically critically acclaimed and won the Prix Femina in 1968. The story takes place in Bruges during the Renaissance. Zeno, the protagonist, is an illegitimate son who becomes a physician, philosopher and scientist because he is born in a rich family. He ends his priesthood to search for truth and seeks knowledge. The Renaissance Era is known as a booming time for arts, science and capitalism and Zeno is really portrayed like a real Renaissance Man who unfortunately gets a sometimes dangerous reputation for his forward thinking.

10. Les Faux-monnayeurs (André Gide)

Le petit hashtag #gobackthursday est une bonne excuse pour revenir sur des lectures du passé.⠀ ·⠀ J'ai lu Les faux-monnayeurs l'année dernière, et ce fut une surprise, même un de mes coups de cœur de 2017. J'en avais un mauvais apriori dû à un extrait étudié il y a quelques années à l'université. Mais, disons-le, c'est tout à fait mon genre de livre. Le roman dans le roman, le roman qui dissèque l'art de l'écriture, de la fiction. ⠀ Le journal d'Édouard est captivant. Il y a aussi une telle finesse dans les dialogues, dans la langue que je n'ai presque pas pu m'arrêter avant de l’avoir fini.⠀ ·⠀ « Dépouiller le roman de tous les éléments qui n’appartiennent pas spécifiquement au roman. De même que la photographie, naguère, débarrassa la peinture du souci de certaines exactitudes, le phonographe nettoiera sans doute demain le roman de ses dialogues rapportés, dont le réaliste souvent se fait gloire. Les événements extérieurs, les accidents, les traumatismes, appartiennent au cinéma ; il sied que le roman les lui laisse. Même la description des personnages ne me paraît point appartenir proprement au genre. Oui vraiment, il ne me paraît pas que le roman pur (et en art, comme partout, la pureté seule m’importe) ait à s’en occuper. Non plus que ne fait le drame. Et qu’on ne vienne point dire que le dramaturge ne décrit pas ses personnages parce que le spectateur est appelé à les voir portés tout vivants sur la scène ; car combien de fois n’avons-nous pas été gênés au théâtre, par l’acteur, et souffert de ce qu’il ressemblât si mal à celui que, sans lui, nous nous représentions si bien. – Le romancier, d’ordinaire, ne fait point suffisamment crédit à l’imagination du lecteur. »⠀ ·⠀ #andregide #gide #bibliophile #fiction #lireenfolio #folio #gallimard #classicbooks #lesfauxmonnayeurs #thecounterfeiters #roman #novel #bookworm #bookstagram #instabook #bookaddict #book #bookpic #bookcover #literature #reading #lire #livres #livreaddict #livrestagram #nobel #writers #instalivre #picoftheday

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Les Faux-monnayeurs is a 1925 novel written by André Gide and is known as a precursor of the ‘nouveau roman’. The story revolves around many characters (you’ll almost need a cheat sheet to remember them all) and their intertwined lives. One of the characters, Édouard (the author’s alter ego) is writing a book with the same title but the plot mostly revolves around Bernard, a young man. There is an omniscient narrator who sometimes shares its opinion on the characters and addresses the reader directly. There are many homosexual characters in the novel, which unfortunately meant that when it was first received, there were some prejudices against the book.